Grandes Planicies de Hierba Alta: Praderas Abiertas-II

Hola a todos, amigos y amables lectores, éste tema será el cierre de nuestra visita a las grandes praderas de hierbas altas de Norteamérica central, las más húmedas y destacables por sus gigantescos pastos, tan altos como para cubrir a un hombre a caballo. En esta oportunidad describiremos las características físicas, la vida y la ecología de las principales especies de hierbas sin flores pero generadoras de semillas, llamadas gramíneas, y que constituyen el alma de este bioma, sin las cuales el suelo de esta región no podría sustentar la vida de millones de animales, muchos de los cuales son de gran tamaño y se concentran en grupos numerosos.

Pradera alta de tierra negra en Clymer Meadow Preserve, Texas. (Autor y crédito: Nature Conservancy, Greenville, Texas).
Davis Ranch, Dakota del Norte.
Pradera alta en Iowa.
Konza Prairie Preserve, Praderas de Pedernal, Kansas.

El popotillo azul (Schizachyrium scoparium) es uno de los pastos dominantes de las praderas de hierba alta, y alcanza su mayor presencia en el Medio Oeste y las Grandes Planicies. Es un tusac, o gramínea coriácea (con escamas) alta, de hasta 2 m de estatura, perenne (esto es, que vive más de 2 años) que genera la fotosíntesis durante el Verano, por lo que es un pastizal de temporada cálida. Constituye uno de los “cuatro grandes” pastos que constituyen juntos la mayor parte de los pastizales orientales de hierbas elevadas. A fines de Primavera y durante el Verano constituye un pasto  recto, en forma de túmulo ligeramente apelmazado verde azulado o grisáceo de entre 60 y 90 cm de altura en promedio, mientras que en Otoño despliega colores cobrizos o anaranjados con tintes rojizos o violetas. Prefiere los suelos arenosos seco-mésicos o los de humedad media, y sus raíces pueden penetrar varios metros pro debajo del suelo.

Popotillo azul (Schizachyrium scoparium).
Lengua de barba blanca (Penstemon albidus).
Pasto varilla (Panicum virgatum).
Palo de fierro de Baldwin (Vernonia baldwinii).

El pasto varilla (Panicum virgatum) también es, como muchos pastos dominantes, un tusac perenne que gusta de realizar su crecimiento y dispersión de semillas durante la cálida temporada veraniega. Es un pasto más generalista que el resto de sus co-dominantes de praderas altas, pues lo mismo crece a lo largo de los caminos que en pastizales alterados, así como en praderas remanentes bien conservadas. Puede crecer hasta 2.7 m de alto, aunque es usualmente más bajo que el pasto azul (Andropogon gerardii) y el pasto indio (Sorghastrum nutans). Se trata de un pasto altamente adaptable diversas condiciones de suelo, clima y duración de la temporada de crecimiento, que históricamente estuvo asociada en las praderas de pastizales altos al pasto azul, pasto varilla, popotillo azul, pasto indio, banderilla (Bouteloua curtipendula), y zacate maicero (Tripsacum dactyloides), así como numerosas forbes (plantas herbáceas que no son gramíneas) como girasoles, estrellas resplandecientes de pradera y tréboles de pastizal. Tiene una gran cantidad de usos, los cuales incluyen pese a que no se limitan, a la restauración de suelos, producción de forraje, cubierta para caza, ornamental, proyectos de fitoremediación, fibra natural, y materia prima o  combustible en la generación de electricidad, calefacción, elemento biosecuestrador de dióxido de carbono así como cultivo para biomasa en  la producción de etanol y butanol.

Pasto azul (Andropogon gerardii).
Coreopsis de flor grande (Coreopsis grandiflora).
Pasto indio (Sorghastrum nutans).
Colleja (Silene regia).

El pasto azul (Andropogon gerardii) es una gramínea no sólo común en praderas abiertas, sino también en sabanas y florestas. Es altamente tolerante de una gran variedad de suelos, pudiendo crecer hasta 1-3 m de alto. Ecológicamente, es una especie de estadio medio en la sucesión natural, creciendo en pastizales agrupado en montones conglomerados que eliminan a otros pastos al sombrearlos; dichos conglomerados continúan su crecimiento hasta que son eliminados por alguna perturbación. A pesar de ser intolerante a la sombra, crece muy bien como rebrotes luego de los fuegos periódicos que azotan las praderas. El pasto indio (Sorghastrum nutans) es otro pasto dominante intolerante a la sombra, aunque éste realiza su fotosíntesis y reproducción durante la temporada cálida. Es más abundante en el centro y norte de las praderas de hierbas altas, y aprovecha los fuegos de baja intensidad para rebrotar con renevado vigor.

Agropiro delgado (Agropyron trachycaulum).
Cebollín de prado americano (Allium stellatum).
Zacate torcido (Aristida tuberculosa).
Coreopsis (Coreopsis lanceolata).

El agropiro delgado (Agropyron trachycaulum) es un pasto más corto, de 60 cm de alto, que prefiere la temporada fresca del Otoño para realizar su crecimiento que crece sobre suelos húmedos no inundables, mésicos y seco-mésicos; pese a su corta vida (cuatro años) es un fuerte productor y dispersor de sus semillas lo cual, aunado a su alta tolerancia a la sombra, le permite medrar entre los pastos dominantes más altos. El zacate torcido (Aristida tuberculosa) prefiere los climas subtropicales de la mitad meridional de las praderas de hierbas elevadas sobre suelos secos arenosos o rocosos, en donde crece entre 30-70 cm de alto; es intolerante a la sombra, y sobrevive como una especie dominante de climax edáfico sobre suelos pobres.

Navajita velluda (Bouteloua hirsuta).
Tuna frágil (Opuntia fragilis).
Centeno silvestre de Virginia (Elymus virginicus).
Vara de oro (Solidago speciosa).

La navajita velluda (Bouteloua hirsuta) es un pasto corto más abundante y preponderante en las praderas más occidentales, de lluvias bastante más escasas que aquí; sin embargo, también se presenta como un acompañante secundario en pastizales altos, en donde llega hasta los 40 cm de alto; de crecimiento realizado durante la temporada cálida, crece sobre todo sobre suelos arenosos y rocosos, y de gran valor nutritivo, lo que le ha valido ser sobre explotado por la ganadería extensiva de vacunos en sitios como Texas u Oklahoma. El centeno silvestre de Virginia (Elymus virginicus) en cambio es partidario de los suelos más mésicos, y es un acompañante principal al pasto azul, pasto varilla, el popotillo azul y el pasto indio o avenilla. De hábito de crecimiento en la temporada fresca y fría del año, es de los pocos pastos perennes en el centro y sur de las praderas altas que se reproduce en el Otoño. Crece entre 60 y 120 cm de alto, y es uno de los pastos más palatables nativos a estas planicies, lo que lo hace raro en regiones de gran actividad ganadera con reses pastando libremente en el campo.

Cebadilla (Chloris verticillata).
Nopal oriental (Opuntia humifusa).
Zacatón (Muhlenbergia cuspidata).
Rubequia (Rudbeckia subtomentosa).

La cebadilla (Chloris verticillata) se reconoce por sus vistosas puntas púrpuras que constituye un componente menor de las praderas altas en estado no perturbado, sobre todo en suelos arenosos o de grava, secos y con mucha penetración del sol, sobreviviendo precisamente porque la pobreza de materia orgánica en su posición de suelo preferida impide el crecimiento de pastos dominantes mésicos, floreciendo en los meses calurosos. El zacatón (Muhlenbergia cuspidata) comparte la preferencia de la cebadilla por suelos secos gracias a su alta tolerancia a la ausencia de lluvias, pese a que prefiere las temperaturas más bajas del centro y el norte de la región, en donde es un componente relativamente raro, encontrado sobre todo en pendientes secas y seco-mésicas con popotillo azul (Schizachyrium scoparium), y es capaz de crecer en tierras erosionadas, regenerándolas. Sus semillas son alimento de los pavos silvestres, y es un forraje de calidad aceptable para los ungulados silvestres y domésticos.

Cola americana (Leptochloa fascicularis).
Yuca de llano (Yucca glauca).
Cebada americana (Hordeum pusillum).
Onagra pétalos de rombo (Oenothera rhombipetala).

La cola americana (Leptochloa fascicularis) es un pastizal veraniego de climas más cálidos en el sur de las praderas de hierbas altas, de hojas cortas y erectas que, bajo pleno sol, forma un manojo denso de las mismas. Es un pasto de suelos alcalinos como los de caliza, más abundante en suelos salinos tanto húmedos como secos tanto de arena como de grava. La cebada americana (Hordeum pusillum) es otra especie de distribución principal sureña, de los principios de la sucesión ecológica en praderas de dolomita, suelos de grava y tierras baldías, las cuales coloniza rápidamente. Está más cercanamente relacionado con especies de su género nativas de las pampas argentinas y uruguayas que con otras especies nativas de Norteamérica. Las diminutas semillas son comestibles, y los indígenas de las praderas la domesticaron hasta antes de la llegada del maíz doméstico.

Avena cimarrona (Hordeum jubatum).
Planta obediente (Physostegia virginiana).
Bromo de pradera (Bromus kalmii).
Astragalus distortus.

La avena cimarrona (Hordeum jubatum), a pesar de que comparte el hábito sucesional y de suelos perturbados que su pariente, la cebadilla, se encuentra más bien en las regiones más frescas y frías del norte de las planicies de hierbas elevadas; también gusta de suelos más húmedos, desde aquellos con humedad todo el año (aunque no inundables) hasta los seco-mésicos, así como en los suelos salinos. A pesar de ser idónea para la rehabilitación de suelos erosionados o de alta salinidad (al reducirla drásticamente), tiene los inconvenientes de ser huésped de numerosos virus que generan graves enfermedades en los sembradíos de trigo y cebada. Más aún, a pesar de ser comestible a principios de primavera, antes de que florezca, las semillas secas son muy dañinas para los animales de pastura, mientras que sus púas superiores afiladas se adhieren a la boca del ganado, provocando erupciones, abscesos y ceguera en el ganado. Por otra parte, el bromo de pradera (Bromus kalmii) es un pasto de 60 cm de alto que igualmente gusta del clima más frío de las Grandes Planicies septentrionales. Es raramente encontrada sobre zonas perturbadas por el hombre, pero en cambio es uno de los pastos más comunes de la cubierta gramínea inferior en praderas intactas mésicas y seco-mésicas, así como en pantanos temporales.

Pasto pobre (Danthonia spicata).
Áster (Aster ericoides).
Gramilla (Poa compressa).
Guisante de Virginia (Tephrosia virginiana).

El pasto pobre (Danthonia spicata), es un pasto de pastizales alterados en suelos secos, generalmente sobre pendientes bien drenadas, constituyendo una parte principal de las praderas arenosas, de grava y de dolomita. La gramilla (Poa compressa) es un pasto introducido de Europa que también muestra preferencia por tierras altas y pendientes secas de sustrato arenoso o rocoso, siendo dominante en suelos pobres, por lo cual se le valora como forraje para el ganado abundante, barato y capaz de crecer con pocos o nulos cuidados.

Zacate (Muhlenbergia schreberi).
Yerba de San Antonio (Chamerion angustifolium).
Centeno silvestre (Elymus villosus).
Algodoncillo (Asclepias sullivantii).

El zacate (Muhlenbergia schreberi) es un pasto que prefiere climas templado-cálidos sobre suelos arenosos y de arenisca sobre pendientes. Es principalmente una gramínea de zonas perturbadas, aunque se le encuentra también como un componente menor de pasturas más desarrolladas y climáticas gracias a su tolerancia a la sombra y su agresivo crecimiento. Es un ornamental muy valioso por su fácil propagación y su color marrón intenso en invierno. El centeno silvestre (Elymus villosus) es más común a lo largo de zonas riparias, bajo florestas bien desarrolladas, así como en pendientes rocosas de húmeda media a ligeramente baja, fértiles de migajón bajo sol parcial o sombra parcial. Es un pasto de estación fría, en la que lleva a cabo la mayor parte de su fotosíntesis y crecimiento.

Coquito (Cyperus esculentus).
Quinina silvestre (Parthenium integrifolium).
Pasto de invierno (Poa annua).
Arregla huesos (Eupatorium altissimum).

El coquito (Cyperus esculentus) es una gramínea pionera colonizadora rápida de terrenos perturbados; prefiere un clima templado-cálido, pues el frío y la baja intensidad de los rayos solares pueden impedir su floración. Ocurre en terrenos llanos arenosos o lodosos,sobre condiciones de suelo húmedo o mésico. Se extiende agresivamente sobre suelos sin vegetación pero con humedad, y disminuye su competencia al extraer agresivamente el nitrógeno subterráneo. Sus tubérculos son comestibles, y son la fuente de la deliciosa horchata valenciana o chufa al mezclarse con agua, leche y azúcar. El pasto de invierno (Poa annua) es, como su nombre lo indica, un pasto de clima frío que medra en otoño y, sobre todo, en la primavera. Otra importación a América desde Eurasia, gusta de suelos húmedos de migajón y de migajón-arcilla, en sol total o sombra parcial. Como muchas cizañas introducidas, coloniza rápidamente suelos desnudos y áreas perturbadas.

Zacate púrpura (Eragrostis spectabilis).
Anémona de pradera (Pulsatilla patens multifida).
Hierba hechicera (Panicum capillare).
Vara de oro gris (Solidago nemoralis).

El zacate púrpura (Eragrostis spectabilis) habita todas las etapas de sucesión natural de las praderas, aunque es más corriente en las primeras etapas de regeneración del pastizal. Es un pasto corto, de máximo 60 cm de alto con bellas inflorescencias púrpuras en la punta superior. Gusta de pleno sol y suelos secos, en donde es un dominante edáfico en praderas arenosas y aquellas sobre colinas ondulantes bien drenadas, pues es resistente a la sequía. La hierba hechicera (Panicum capillare) crece hasta 90 cm de alto en suelos arenosos, de grava o de arcilla endurecida; esencialmente es una especie pionera de pasto que se beneficia del clima caluroso y húmedo a pleno sol, y con un suelo mésico a seco. Es un dominante edáfico sobre suelos alcalinos que conforma una especie de mata muy densa por sus hojas.

Zacate de hoja ancha (Panicum oligosanthes).
Áster de Nueva Inglaterra (Symphyotrichum novae-angliae).
Esteba del norte (Glyceria septentrionalis).
Humo de pradera (Geum triflorum).

El zacate de hoja ancha (Panicum oligosanthes) es un pasto que se desarrolla en el fresco o frío clima de la primavera y del verano y, precisamente por ello, evita la competencia de los grandes pastos de clima cálido que comparten su hábitat en praderas mésicas de suelos negros, aunque también está presente en aquellas secas de sustrato arenoso o rocoso. La esteba del norte (Glyceria septentrionalis) es un pasto indicativo de condiciones de suelo húmedas, incluso inundables parte del año, sobre suelo de migajón, arcilla o arena con abundante materia orgánica, siempre y cuando reciba sol total o parcial.

Cola de caballo (Echinochloa muricata).
Euthamia graminifolia.
Arenoso purpúreo (Triplasis purpurea).
Algodoncillo blanco (Asclepias verticillata).

La cola de caballo (Echinochloa muricata) es un pasto anual de 50 a 100 cm de alto el cual, después del teocintle, es el pariente silvestre más próximo al maíz doméstico. Es un indicador de condiciones húmedas como pantanos, marismas y planicies inundables sobre suelos fértiles de migajón o granito, reproduciéndose y creciendo en la parte cálida del año. Por su parte, el arenoso purpúreo (Triplasis purpurea) es una gramínea anual de 30 a 75 cm d elargo que se halla en suelos secos y arenosos; su metabolismo rápido del carbono del suelo le permiten resistir mejor condiciones calurosas secas que la mayoría de los otros pastos. Es una especie pionera sobre todo restringida a zonas de arena floja como dunas y colinas erosionadas.

Pasto-trigo occidental (Pascopyrum smithii).
Genciana de pradera (Gentiana puberulenta).
Tridens de punta roja (Tridens flavus).
Hepática púrpura (Polygala sanguinea).

El pasto-trigo occidental (Pascopyrum smithii) es uno de los pastos dominantes en las Grandes Planicies, aunque abunda menos en la sección de hierbas altas de las mismas. Constituye una planta anual que forma rizomas (bulbos o tubérculos que almacenan grandes cantidades de azúcares y carbohidratos), los cuales se extienden por kilómetros de forma entrelazada y que, al morir, contribuyen mucho a la formación de materia orgánica que brinda fertilidad al suelo. Como sus co-dominantes, crece sobre praderas de suelos negros o grises en sustrato de migajón o arena-migajón de humedad media. Es un pasto muy palatable aprovechado por bisontes, ciervos wapitíes, perritos de la pradera y el ganado vacuno; es muy útil como medio de re vegetación de zonas azotada por el sobrepastoreo y la erosión. El tridens de punta roja (Tridens flavus) es uan especie pionera que requiere terrenos perturbados para subsistir, siempre que el suelo sea húmedo o seco-mésico, de sustrato de migajón o de arcilla-migajón; se desarrolla mejor en sabanas y florestas riparias, en sus bordes, donde puede disfrutar de sol total o parcial. Sus tallos superiores, de un bello color púrpura intenso, la hacen una especie ornamental valiosa.

Zacate búfalo (Buchloe dactyloides).
Ajo-cebolla (Allium cernuum).
Pasto niño de pradera (Sporobolus heterolepis).
Menta equina (Monarda punctata).

El zacate búfalo (Buchloe dactyloides) es un dominante en las praderas de pastos cortos del oeste junto con la grama azul (Bouteloua gracilis) que en las praderas de hierbas altas se mezcla con los pastos más altos formando la cubierta inferior de pastos más cortos, sobre todo en suelos seco-mésicos y secos, en donde es un dominante local sobre ese tipo de suelos. Es muy tolerante a la sequía, el calor y el frío El pasto niño de pradera (Sporobolus heterolepis) forma marañas aglutinadas densas de entre 60 y 90 cm de alto; se asocia a pastos altos y bajos, conformando uno de los principales dominantes de las praderas de pastos altos, en los cuales destaca por sus hojas suaves y de fina textura, de ricos tonos verdes en verano y rojos dorados en otoño. El follaje se conserva todo el año al tolerar la compactación por la nieve. Las semillas son comestibles, creando una deliciosa harina, y también son utilizadas por las aves.

Tallgrass Prairie National Preserve, Colinas de Pedernal, Kansas.
Niobrara Valley Preserve, Nebraska.
Tierras Malas de Dakota del Sur.
Tall Grass Prairie Preserve, Oklahoma.

Estos enormes espacios en apariencia infinitos no siempre estuvieron habitados por un puñado de reses y enormes sembradíos de maíz, frijol y soya, pues más allá de que representaron la máxima expresión de la megafauna relictual de América del Norte, con extensas manadas de bisontes americanos, wapitíes, venados cola blanca, berrendos, lobos y osos grises, hasta hace apenas 100,000 años fueron hogar de una fauna prehistórica tan rica y variada en formas de vida que haría palidecer a las sabanas tropicales africanas. Aquí habitaron mamuts y mastodontes que dispersaban las semillas del naranjero de Osage (Maclura pomifera) y del cafetero de Kentucky (Gymnocladus dioicus) que poblaban los bosques riparios introducidos como cuñas entre el mar de hierba. El megaterio o perezoso gigante también se alimentaba de esos frutos, mientras que los armadillos gigantes extraían raíces y se defendían con su cola en forma de maza de púas de los gatos dientes de sable y de los enormes leones americanos (Panthera leo atrox) que, junto a los lobos huargos, los lobos comunes, osos pardos y de rostro chato, los guepardos americanos (Myracynonix esp.) y los pumas se cebaban de hasta 8 especies distintas de berrendos o antílopes americanos, ciervos, camellos nativos, bisontes con cornamentas de hasta 2 m de punta a punta y una constelación de caballos que iban desde el tamaño de un pony hasta el de un percherón, y de los cuales algunos eran reminiscentes de cebras o del extinto quagga africano, y cuya gloria se podía ver incluso en el actual territorio mexicano, en la entonces fértil planicie y sabana salpicada de coníferas que se convertiría, con la creciente sequedad y calor posterior a la última gran expansión de los hielos polares, en el desierto chihuahuense.

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